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Amelia Earhart

 

Pionera de la aviación

 


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1ª parte



La famosa aviadora norteamericana Amelia Earhart nació el 24 de julio de 1897 en la casa de sus abuelos en Atchison, Kansas. Su abuelo Alfred Otis era uno de los más importantes ciudadanos de Atchison y eran gente muy adinerada. Amy Earhart, que había sufrido un aborto en un embarazo previo, decidió regresar a casa de sus padres para esperar el nacimiento de Amelia. Mientras, su padre Edwin Earhart, continuó ejerciendo la abogacía en la ciudad de Kansas, donde vivían. Una hermana, Muriel, nacería dos años después.

Siendo de una familia rica, Amelia (Millie) y su hermana Muriel (Pidge) se criaron en la abundancia, asistían a escuelas privadas y disfrutaban de todas las comodidades posibles.



Amelia Earhart

Amelia Earhart a la edad de siete años



Edwin Earhart nunca estuvo a la altura de las espectativas sociales y económicas de la familia de su mujer, por lo que no era muy apreciado y le consideraban basicamente un inútil. Después de fracasar en la abogacía, en 1905 aceptó un trabajo ejecutivo en el Ferrocarril de Rock Island en Des Moines, Iowa. Él y su esposa Amy se mudaron a Des Moines, dejando a las niñas con sus abuelos en Atchison.

No fué sino hasta 1908 que las niñas llegaron a Des Moines para vivir con sus padres. Amelia tenía 10 años de edad cuando vió por primera vez un avión, precisamente en la Feria Estatal de Iowa.



"Era un montón de alambres corroidos y madera que no tenía nada de interesante"



...ella estaba mucho más interesada en un sombrero de papel que le habían comprado en la feria. No sería hasta más de una década después cuando se despertaría el interés de Amelia por la aviación.

Edwin fué ascendido en 1909 y sus estándares de vida mejoraron considerablemente.

Sin embargo esta época feliz fue solo el preludio de un período bastante desgraciado para la familia de Amelia. Edwin había empezado a beber. Desde su temprana adolescencia, era evidente para Amelia que su padre era un borracho, así como lo era para los vecinos y amigos.

En 1914 Edwin fue despedido de la empresa. Amy y las niñas dejaron a Edwin y se fueron a vivir a Chicago con unos amigos de la familia. La seguridad social y financiera de la familia se había deteriorado, y de ocupar una posición privilegiada en la sociedad, se habían convertido en el blanco de la murmuración y la lástima locales.



Amelia Earhart

Amelia Earhart en su graduación



Amy, que tenía algunos ingresos de un fideicomiso, pudo mantener a las niñas y enviarlas a escuelas privadas. Amelia se graduó en la Hyde Park High School de Chicago en 1915.

Sin embargo no fue a la Universidad como había deseado su madre.

Después de un viaje a Canadá para visitar a su hermana Muriel que estudiaba allí, decidió quedarse y estuvo un tiempo como ayudante de enfermería en el Hospital Militar de Spadina, en Toronto, donde se atendía a soldados heridos en la Primera Guerra Mundial.

En el otoño de 1919 Amelia se alistó para estudiar medicina en la Universidad de Columbia, en Nueva York, pero solo estuvo un semestre. Luego lo dejó y regresó al lado de sus padres, que se habían reconciliado poco tiempo antes y vivían en California.

Varios meses después de su llegada a California, Amelia y su padre asistieron a una exhibición aerea en Long Beach. Ella se había empezado a interesar mucho por la aviación, y al día siguiente tuvo la oportunidad de volar por primera vez, en un paseo aereo de 10 minutos sobre Los Angeles.



"¡Tan pronto dejamos el suelo supe que tenía que aprender a volar!"



Amelia Earhart

Amelia Earhart (d) y Neta Snook en 1921



Amelia había oído de una mujer piloto que daba clases de vuelo y en enero de 1921 comenzó a tomar lecciones con la pionera de aviación Anita "Neta" Snook en el campo Kinner, cerca de Long Beach.

Seis meses después Amelia compró su primer avión: un Kinner Airster amarillo de segunda mano, al que bautizó como "Canary".

Para octubre de ese año, Amelia comenzó a participar en intentos para romper marcas y con el "Canary" estableció el récord de altitud para una mujer: 14.000 pies.

Tras el definitivo divorcio de sus padres en 1924, se trasladó a vivir a Boston. Allí consiguió un trabajo en la Denison House, como asistente social. También se unió a la división de Boston de la National Aeronautic Association. Frecuentemente se convirtió en objeto de a en los periódicos. El Boston Globe la llamó "una de las mejores mujeres piloto de los Estados Unidos".

El 27 de abril de 1928 su vida iba a cambiar para siempre. Recibió una llamada telefónica de un tal H. H. Railey que le preguntó:



"¿qué te parecería ser la primera mujer en volar a través del Atlántico?"



H.H. Railey había recibido el encargo por parte de George Palmer Putnam, un editor de Nueva York, para encontrar una mujer que hiciera el vuelo transatlántico. Ninguna mujer hasta entonces había volado a través del Atlántico. Putnam le puso el sobrenombre de "Lady Lindy", en referencia a Charles Lindbergh, el primer hombre en atravesar el Atlántico en 1927.

Una semana después, Amelia se reunió con George Putnam en Nueva York. Se dice que George se impresionó tanto con ella, que de inmediato la escogió para hacer el vuelo. Aunque en realidad sólo iba a ser un pasajero en esta ocasión.



Amelia Earhart

Amelia Earhart y Wilmer Stutz tras su llegada a South Hampton, Inglaterra (26 Jun 1928)
Wilmer Stutz hizo de piloto y Amelia Earhart de pasajera, convirtiéndose en la primera
mujer en cruzar el Atlántico



Puesto que ella no tenía ninguna experiencia de vuelo con aviones multimotor ni con instrumentos de navegación, Wilmer Stultz y Louis Gordon serían los pilotos del Fokker F7 trimotor llamado "Friendship", aunque Amelia tendría el título oficial de "comandante" del vuelo.

Despegaron el 18 de junio de 1928 desde Trepassey, en Terranova, y volando en medio de una densa niebla la mayor parte de la travesía, aterrizaron en Burry Port (País de Gales), 20 horas y 40 minutos más tarde.



"Fuí un pasajero en la travesía... sólo un pasajero. Todo lo que se hizo para traernos a través del Atlántico se debe a Wilmer Stultz y Slim Gordon. Cualquier elogio que yo pueda hacerles se lo merecen. No creo que a las mujeres les falte el vigor para realizar un viaje en solitario a través del Atlántico, pero sería cuestión de aprender el arte del vuelo por instrumentos, un arte que pocos pilotos varones dominan en la actualidad..."



Amelia se afligió por el hecho de que Stultz y Gordon fueran ignorados por los reporteros. Era a la mujer a quien habían venido a ver. Su vuelo fue portada mundial y al regresar a Estados Unidos fueron recibidos con un  desfile en Nueva York y una recepción con el presidente Calvin Coolidge en la Casa Blanca.

A partir de ahí la vida de Amelia cambió completamente. Era muy solicitada para participar en conferencias y figuraba constantemente en los periódicos. Entre bambalinas George Putnam se encargó de mantener el nombre de Amelia muy presente en la mente de todos y en las páginas de los periódicos de todo el país, pese a que aun no había hecho nada reseñable. Incluso público un libro titulado "20 horas, 40 minutos", ampliamente publicitado.

Con frecuencia George Putnam la acompañaba en estos viajes. Se habían convertido en "amigos cercanos" y encontraron que tenían muchos intereses en común. Esto fué motivo de murmuraciones en los círculos de aviación, ya que George estaba casado.

En octubre de ese mismo año 1928 se convirtió en la primera mujer en hacer un vuelo transcontinental, al cruzar Estados Unidos desde Nueva York hasta Los Angeles (ida y vuelta).



Amelia Earhart

Amelia Earhart con su Lockheed Vega antes de participar
en el Women's Air Derby (1929)



En 1929 adquirió un avión Lockheed Vega y compitió con él en la primera edición del Women's Air Derby, una carrera desde Los Angeles hasta Cleveland, que finalizó en tercera posición.

En ese mismo año fue contratada por la empresa Transcontinental Air Transport (que luego sería la TWA) como manager para promocionar a la incipiente aviación comercial, que en esta epoca aun despertaba gran desconfianza entre el público. Además escribía artículos regularmente para Cosmopolitan y otras publicaciones, y participaba en conferencias por todo el país.

En 1930 rompió varios récords de velocidad en la categoría femenina con su Lockheed Vega, dejando el récord en 181.18 mph.



Amelia Earhart

Amelia Earhart en su autogiro tras establecer un nuevo récord de
altitud para mujeres (Philadelphia, 8 abril 1931)



Después de rechazar las proposiciones de matrimonio de George Putnam varias veces (él ya se había divorciado), finalmente se casaron el 7 de febrero de 1931 en Noank, Connecticut.

Pocas semanas después, el 8 de abril, Amelia volvía a estar de nuevo en las portadas de los periodicos, ya que estableció un nuevo récord del altitud para una mujer, con 18.415 pies. El récord no lo hizo con un avión, sino con un autogiro que George le había regalado por su boda...





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